SpaceX repara un inodoro Crew Dragon después de un percance en el espacio

Un cohete Falcon 9 y una cápsula Crew Dragon están listos para su lanzamiento en la Plataforma 39A en el Centro Espacial Kennedy de la NASA en Cabo Cañaveral, Florida, el 15 de septiembre. Antes del próximo lanzamiento al espacio, la NASA debe analizar y aceptar algunos de los cambios que SpaceX ha realizado para afrontarlo. Algunos problemas con un componente principal: el inodoro. (Paul Hennessy / Agencia Anadolu a través de Getty Images)

Tiempo de lectura estimado: 4-5 minutos

CAPE CANAVERAL, FL – La cápsula SpaceX Crew Dragon está preparada para llevar a un grupo de astronautas profesionales al espacio este fin de semana. Pero primero, la NASA tiene que mirar y aceptar algunos de los cambios que ha realizado SpaceX para abordar algunos de los problemas con un componente clave: el inodoro.

Un problema con el baño del Crew Dragon se identificó por primera vez durante este La misión Inspiration4 de SpaceX en septiembre, que transportó a cuatro personas en la primera misión turística a órbita, donde pasaron tres días.

Jared Isakman, líder y financista de la misión «Inspiration4», como él la llama, le dijo a CNN Business el mes pasado que La alarma se disparó durante la misión., para alertar a la tripulación sobre un problema inesperado del ventilador del inodoro. Dijo que él y sus compañeros de viaje estaban trabajando con consolas SpaceX en tierra para solucionar problemas.

El problema no causó ningún problema grave para el equipo de Inspiration4, ni hubo casos de goteo de fluidos corporales en la cápsula.

«Quiero ser 100% claro: no hubo absolutamente ningún problema en la cabina en lo que se refiere a eso», dijo Isakman.

Pero después de que la tripulación de Inspiration4 regresó a la Tierra, SpaceX desmanteló su nave espacial para inspeccionar más a fondo el posible error.

«Hay un tanque de almacenamiento donde se almacena la orina (y) hay un tubo que se ha desconectado o desprendido de la varilla», dijo William Gerstenmaier, un ex administrador asociado de la NASA que ahora se desempeña como jefe de garantía de misión de SpaceX. «Básicamente, esto permitió que la orina no entrara en el tanque de almacenamiento, sino principalmente en el sistema de ventilación».

La situación pone de relieve cómo una nave espacial que ha realizado todos los vuelos de prueba necesarios, comprobados y aprobados, e incluso ha completado misiones completas, aún puede demostrar tener riesgos de diseño imprevistos.

Las hélices se utilizan en los inodoros de las naves espaciales para crear succión y controlar el flujo de orina porque, en el entorno de microgravedad del espacio, los desechos pueden, e incluso ir, en todas las direcciones posibles.

En este caso particular, la tripulación de Inspiration4 no notó, sin embargo, ningún excremento flotando alrededor de la cabina porque la fuga aún descendía a las áreas subterráneas contenidas, dijo Gerstenmaier. Agregó que cuando el equipo de SpaceX levantó el piso, confirmaron que había «contaminación».

Resulta que otra cápsula Crew Dragon que se lanzó antes pero que todavía está en el espacio también está lidiando con una fuga similar.

La cápsula que se utilizó para transportar astronautas profesionales a la Estación Espacial Internacional en abril, en una misión denominada Crew-2, se ha enfrentado a problemas similares. Pero dado que estos astronautas solo tenían que depender del baño a bordo del Crew Dragon mientras transitaban hacia la Estación Espacial Internacional, en lugar de los tres días completos que la tripulación del Inspiration4 pasó a bordo de su cápsula, el lío no fue tan grave.

Sin embargo, la cápsula Crew Dragon todavía está unida a la Estación Espacial Internacional y tendrá que usarse para traer a la tripulación de astronautas de regreso a la Tierra el próximo mes. Por lo tanto, SpaceX realizó una serie de pruebas en tierra para asegurarse de que el marco de aluminio del Crew Dragon pudiera resistir la fuga de orina y que el material no se volviera seriamente corrosivo.

Esencialmente, los investigadores de SpaceX empaparon algunas piezas de metal en orina mezclada con oxon, la misma sustancia que se usa para eliminar el amoníaco de la orina a bordo del Crew Dragon, para ver cómo reacciona con el aluminio. Gerstenmaier dijo que lo colocaron dentro de una cámara para imitar el vacío del espacio y encontraron una erosión limitada.

«Comprobaremos las cosas de nuevo, comprobaremos las cosas tres veces y obtendremos algunas muestras más, las sacaremos de las habitaciones y las comprobaremos», dijo. «Pero estaremos listos para irnos y asegurarnos de que la tripulación esté segura para regresar».

Para asegurarse de que tal situación nunca vuelva a surgir, SpaceX diseñó una solución para su próxima misión, optando por soldar el tubo perdido en su lugar para eliminar el riesgo de que no se pegue. La NASA aún tiene que proporcionar la aprobación final para esta solución, pero, considerando todo, los funcionarios de la NASA y SpaceX confían en que estos problemas desaparecerán y que la misión de este fin de semana seguirá adelante.

«El vuelo Inspiration 4 fue realmente un regalo para nosotros», dijo Steve Stitch, Gerente del Programa de Tripulación Comercial de la NASA, en este caso.

El vuelo de este fin de semana será la cuarta misión del SpaceX Crew Dragon para llevar astronautas profesionales a la estación espacial como parte de un acuerdo que SpaceX ha firmado con la NASA. A bordo estarán los astronautas de la NASA Raja Chari, Tom Marshbourne y Kayla Barron, y el astronauta de la ESA Matthias Maurer. Pasarán seis meses a bordo de la Estación Espacial Internacional, continuando los 20 años de historia de la estación espacial de albergar astronautas de todo el mundo para realizar investigaciones científicas.

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