Un líquido a 300°C se filtra desde respiraderos con forma de chimenea en las profundidades del Océano Ártico
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Un líquido a 300°C se filtra desde respiraderos con forma de chimenea en las profundidades del Océano Ártico

A unos 3.000 metros (9.843 pies) debajo del Océano Ártico, los científicos están explorando un campo burbujeante de respiraderos hidrotermales a lo largo de la Cordillera Knebovich, cerca de Svalbard, el asentamiento más septentrional de la Tierra.

Recientemente se descubrió un campo de respiraderos hidrotermales en el fondo marino dentro del triángulo entre Groenlandia, Noruega y Svalbard, en el límite de las placas tectónicas de América del Norte y Europa.

Utilizando un submarino controlado a distancia, investigadores del Centro de Ecología Marina de la Universidad de Bremen recogieron muestras y datos del campo de respiraderos hidrotermales, al que llamaron Jøtul en honor a un gigante de la mitología nórdica.

Los respiraderos hidrotermales están ubicados en las intersecciones de placas tectónicas en movimiento donde la actividad geotérmica es más intensa. Estos respiraderos se forman cuando el agua penetra en el fondo del océano y se calienta con el magma fundido de las entrañas del planeta. El agua sobrecalentada luego sube de nuevo al fondo marino a través de grietas y fisuras, enriqueciéndose con minerales y derritiéndose de las rocas de la corteza oceánica.

A pesar de ser un cruce importante entre placas tectónicas, hasta ahora no se sabía que existieran respiraderos hidrotermales en la Cordillera Knebovich.

Algunas crestas hidrotermales albergaban organismos, incluidos pequeños crustáceos.

Crédito de la imagen: MARUM/Universidad de Bremen

La Serie Kniebovich es particularmente especial porque no se formó por dos placas que chocaron entre sí, sino por dos placas que se alejaron entre sí a un ritmo de menos de 2 cm (menos de 1 pulgada) por año, lo que se conoce como cresta extensional. .

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Se sabe poco sobre la actividad hidrotermal en las crestas de expansión lenta, por lo que el equipo está interesado en aprender sobre la composición química de los fluidos que se filtran, así como las características geológicas determinadas por su calor y mineralogía.

Algunos de los fluidos que fluyen del campo Gotul son increíblemente calientes y alcanzan temperaturas de hasta 316 grados Celsius (601 grados Fahrenheit). Cuando el líquido sobrecalentado entra en contacto con agua fría, los minerales se solidifican formando enormes estructuras parecidas a chimeneas llamadas chimeneas negras.

Otra característica interesante del campo Jotul es que sus fluidos hidrotermales son ricos en metano, un potente gas de efecto invernadero, así como en dióxido de carbono, el principal gas de efecto invernadero. Esto significa que el área puede tener algunos impactos sobre el cambio climático y el ciclo del carbono oceánico.

A menudo, formas de vida extrañas y extrañas pueden habitar en los campos de respiraderos hidrotermales. En las oscuras profundidades del océano, donde la fotosíntesis es imposible, los fluidos hidrotermales proporcionan la base para los organismos quimiosintéticos, que obtienen nutrientes a través de energía química en lugar de la luz solar.

Aún no se dispone de un conocimiento profundo de la biodiversidad en esta zona, aunque sin duda será un punto de interés para los investigadores de Marum, que planean regresar a la zona a finales del verano de 2024.

El estudio fue publicado en la revista Informes científicos.

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