El científico dice: la actividad volcánica puede ser tan común en Venus como lo es en la Tierra

Este modelo 3D generado por computadora de la superficie de Venus muestra la cima de Maat Mons. Un nuevo estudio encuentra que una de las fumarolas del volcán se hizo más grande y cambió durante 1991.

NASA/JPL-Caltech


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Este modelo 3D generado por computadora de la superficie de Venus muestra la cima de Maat Mons. Un nuevo estudio encuentra que una de las fumarolas del volcán se hizo más grande y cambió durante 1991.


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Examinando décadas de datos de naves espaciales, los investigadores encontraron signos claros de actividad volcánica reciente en Venus. Los resultados publicados en la revista Cienciasque revela no solo que la superficie del planeta es actualmente un lugar turbulento, sino que también ofrece información sobre su pasado y futuro geológico.

Según todos los informes, Venus es un infierno: presiones aplastantes, una atmósfera tóxica y temperaturas superficiales lo suficientemente altas como para derretir el plomo. Es como una escena sacada directamente de una escena de Dante. Gran fuego.

dice «mi planeta favorito» Roberto HerrickCientífico planetario de la Universidad de Alaska Fairbanks.

A pesar de toda la hostilidad, Venus, nuestro vecino planetario más cercano, es muy similar a la Tierra. Tanto es así que Herrick lo llama nuestro «verdadero hermano» en el sistema solar. Él dice que la similitud es «impulsada por lo que sucede dentro de ellos».

«Aparte de la Tierra», dice Herrick, «es el único planeta con verdaderas cadenas montañosas y una gran variedad de características volcánicas». Estas características incluyen campos de lava, canales excavados por roca fundida y cientos, si no miles de volcanes.

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Así que Venus es claramente volcánicamente activo, lo que le da una apariencia juvenil (geológicamente hablando). Pero no está claro exactamente qué tan activo es.

«Todavía significa que el período de tiempo entre erupciones podría ser de meses, años o decenas de miles de años», dice Herrick.

Entonces se dispuso a tratar de reducir esa ventana de tiempo buscando evidencia Recientemente Actividad volcánica. Recurrió a imágenes de radar de superficie recopiladas por la nave espacial Magellan a principios de la década de 1990.

“Hace treinta años”, dice, “no habría tenido sentido hacer una panorámica, acercar y alejar y cambiar de un mosaico a otro global”. Pero el hardware y el software de la computadora habían mejorado mucho y, por lo tanto, Herrick pudo revisar las fotografías.

«Es una aguja en una cacería de pajar sin garantía de una aguja», admite.

Herrick centró su investigación en el volcán más alto de Venus llamado Maat Mons, llamado así por la antigua diosa egipcia de la verdad y la justicia. Y después de dos meses de buscar en un área del tamaño de Australia, encontró algo.

Es visible en dos imágenes en blanco y negro una al lado de la otra tomadas con ocho meses de diferencia desde el mismo lugar en el lado norte del volcán. Cada uno tiene unas 15 o 20 millas de ancho. Herrick señala un agujero hacia el fondo. Es un respiradero: el área donde entra en erupción un volcán, arrojando su lava, ceniza y roca. Pero la forma de ese agujero es diferente entre las dos imágenes.

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“El contorno ha cambiado, la cosa realmente se ha vuelto más grande y también parece incompleto”, dice. Es decir, en solo ocho meses en 1991 (el mismo año en que el presidente George HW Bush declaró la victoria sobre Irak y Clarence Thomas fue confirmado como juez de la Corte Suprema), Herrick especula que el volcán entró en erupción, formando un lago de lava dentro del respiradero.

«Por supuesto, podría haber tenido mucha suerte y haber visto lo único que sucedió en el último millón de años en Venus», dice Herrick. «Pero creo que una explicación razonable sería que Venus tiene una frecuencia de erupciones volcánicas relativamente similar a la de la Tierra», siguiendo a Hawai e Islandia.

A diferencia de la Tierra, Venus no tiene tectónica de placas. Así que los investigadores han estado tratando de averiguar cómo ha evolucionado geológicamente el planeta durante los últimos cuatro mil quinientos millones de años y hacia dónde podría dirigirse. herrick y colega scott hensley Espero que sus hallazgos ayuden a hacer exactamente eso.

«Es bueno tener una confirmación visual de la actividad volcánica en Venus», dice. Clara Sousa Silva, un astrofísico cuantitativo del Bard College que no participó en la investigación. «Pero dado que esto era algo que esperábamos, no sorprende que este artículo se haya publicado».

Sin embargo, Sousa-Silva dice que esta confirmación de actividad en la superficie de Venus nos ayuda a comprender mejor qué esperar en Venus. atmósferas.

«Un planeta que tiene mucha actividad volcánica», dice, «tiene acceso a estas presiones y temperaturas extremas debajo de la superficie que pueden producir moléculas que son realmente inusuales y difíciles de fabricar».

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El planeta Marte ha llamado recientemente la atención de la NASA (y del público). La agencia espacial ha aterrizado cinco vehículos en la polvorienta superficie del planeta rojo desde 1997.

Pero Herrick dice que el parecido de la Tierra con Marte es bastante superficial, confinado en gran medida a características superficiales como arena que se mueve, paisajes desérticos y signos de lo que alguna vez pudieron haber sido lagos y ríos.

Pero los vientos de interés han cambiado. «Tal vez sean algo así como pantalones acampanados», dice Herrick con una sonrisa.

Esto se debe a que la NASA actualmente tiene dos misiones a Venus en proceso, que ahora serán informadas por los hallazgos de Herrick. «No pensamos simplemente que es un planeta activo», dice. «Sabemos que es un planeta activo, por ahora».

Herrick está trabajando con la NASA para desarrollar un instrumento para esas próximas misiones para monitorear la actividad volcánica en Venus. Ahora está bastante seguro de que el sismómetro registrará algo tan pronto como se publique, siempre que pueda sobrevivir en el planeta infernal el tiempo suficiente para realizar sus mediciones.

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