Relativity tiene un plan audaz para hacerse cargo de SpaceX, y los inversores lo están comprando

Zoom / Vista del misil Terran R en vuelo.

Relativity Space anunció el martes por la mañana que ha recaudado $ 650 millones adicionales en capital privado y que el dinero apoyará una ambiciosa agenda para imprimir en 3D grandes cohetes reutilizables.

La nueva financiación acelerará el desarrollo del vehículo de lanzamiento “Terran-R”, dijo Tim Ellis, director ejecutivo de Relativity, en una entrevista. Este gran cohete orbital tendrá aproximadamente el mismo tamaño que el cohete SpaceX Falcon 9. Sin embargo, dijo Ellis, todo el vehículo será reutilizable: la primera y la segunda etapa, además de mostrar la carga útil. Tendrá la capacidad de elevar 20 toneladas a la órbita terrestre baja en un modo reutilizable, aproximadamente un 20 por ciento más que un propulsor Falcon 9 que aterriza en una nave no tripulada.

Con la nave espacial Terran-R, Ellis dijo que Relativity Space aspira no solo a igualar el impresionante cohete Falcon 9, sino también a superar su rendimiento.

“Estamos tratando de esquiar hacia donde va el disco”, dijo Ellis, y agregó que Relativity quiere que sea igualmente disruptivo para SpaceX, pero a su manera. “Lo que escuchamos constantemente de los clientes es que no quieren una sola empresa de lanzamiento que sea, francamente, el único proveedor molesto y de rápido movimiento”.

Impulsado por siete motores principales, Terran R se lanzará inicialmente desde la Estación de la Fuerza Espacial de Cabo Cañaveral en Florida. Relativity ha establecido un objetivo para un lanzamiento en 2024, y Ellis dijo que la compañía ha firmado un contrato vinculante para múltiples lanzamientos con un “cliente principal” que se negó a ser identificado. Relative no ha publicado públicamente el precio de lanzamiento.

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Inspirado por SpaceX

Ellis Espacio de relatividad cofundado Hace cinco años, dijo, él y el cofundador Jordan Nunn estaban impresionados por los logros de SpaceX, que en ese momento estaba comenzando el aterrizaje vertical de cohetes en órbita, así como por el objetivo de Elon Musk de establecer un asentamiento humano en Marte.

“Me inspiraron los cohetes de aterrizaje SpaceX y el acoplamiento con la estación espacial”, dijo Ellis. “Pero a pesar de todo este éxito, nos dimos cuenta de que había dos problemas principales”. Esos problemas fueron la falta de planificación de cómo vivir en Marte y que la industria espacial todavía utilizaba prácticas de trabajo intensivo.

“En todas las animaciones de SpaceX, vimos que se desvanecía por completo cuando la gente salía del cohete en Marte”, dijo Ellis. Entonces, ¿qué estaba claro? [is] Que debe haber otra empresa que construya una base industrial para la humanidad en Marte. Replicar la infraestructura para un millón de personas que viven en Marte es una tarea enorme y creo que mucha gente necesita trabajar en ella “.

La relatividad busca hacer esto impulsando la tecnología de impresión 3D. Ellis tiene la intención de interrumpir la práctica de la aviación de larga data de usar herramientas estacionarias para fabricar cohetes, que luego se completan mediante un proceso práctico de agregar miles de piezas. En última instancia, tienes relativamente la esperanza de utilizar lo que aprendes sobre la impresión de cohetes en la Tierra para crear hábitats y otros materiales en Marte.

A pesar de que Relativity Space busca aumentar los esfuerzos de Musk y SpaceX para convertir a los humanos en una especie multiplanetaria, la compañía también compite directamente con su competidor más establecido. Si se desarrolla con éxito, el Terran R desafiará al cohete Falcon 9 de SpaceX para contratos de lanzamiento comerciales y gubernamentales.

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Sin embargo, Ellis dijo que sería un error comparar el cohete Terran R con el cohete Falcon 9. Dijo que la nave debería considerarse como una versión en miniatura del cohete Starship de SpaceX, con una etapa superior que puede mover cargas útiles a través del espacio. A la luna y tal vez incluso a Marte. También en términos de apariencia, es más similar al Starship que al Falcon 9.

Completamente reutilizable

El Terran R tendrá una primera etapa de aterrizaje en un barco no tripulado en el mar, y una segunda etapa mantendrá la carga útil a la mitad después de que el satélite se haya desconectado. Luego, esta pila compacta, segunda etapa y streamer de carga útil, servirán para aterrizar el propulsor desde la órbita.

“Hasta donde yo sé, somos sólo el segundo vehículo completamente reutilizable además del planeado Starship”, dijo Ellis.

La primera etapa del cohete se imprimirá con una aleación de aluminio personalizada, y la etapa superior se construirá con un material más exótico y resistente al calor para soportar las temperaturas de retorno. Para las primeras misiones del cohete, Relativity buscará recrear la primera etapa, incluida la reutilización completa del vehículo con el tiempo, dijo Ellis.

Si todo esto suena ambicioso, es porque lo es, especialmente para una empresa que aún no ha lanzado un misil o incluso una prueba de lanzamiento de escenario integrada. Sin embargo, el crecimiento constante del pariente, a unos 400 empleados ahora, y la recaudación de fondos total de $ 1.34 mil millones dan cierta credibilidad a la idea de que en realidad podría tener éxito.

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Una representación que muestra el cohete Terran 1 de Relativity Space, junto con la nave espacial Terran R.
Zoom / Una representación que muestra el cohete Terran 1 de Relativity Space, junto con la nave espacial Terran R.

Espacio relativo

La relatividad también se acerca al primer intento de lanzar Terran 1. Este cohete mucho más pequeño tiene una capacidad de 1,25 toneladas métricas hasta la órbita terrestre baja. Ellis dijo que la compañía ya ha impreso el 85% del primer misil de vuelo Terran 1, incluidas la primera y la segunda etapa. Relativity trasladará la segunda etapa al Centro Espacial Stennis en Mississippi “hacia el final del verano” para las pruebas de fuego caliente. Está previsto que el sitio de lanzamiento de la empresa se active a principios de este otoño.

El objetivo sigue siendo lanzar un cohete Terran 1 por primera vez este año, dijo Ellis, y la compañía está “avanzando agresivamente” hacia él. Pero está claro que el relativismo no pretende quedarse ahí.

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