UO ayuda a resolver el misterio del naufragio de Nehalem Beeswax
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UO ayuda a resolver el misterio del naufragio de Nehalem Beeswax

El descubrimiento se lee como una historia de trabajo: el arqueólogo y curador del Museo de Historia Natural y Cultural Scott Williams y su equipo tuvieron 90 minutos para entrar y salir de una cueva traicionera en la costa de Oregón.

Prohibida por rocas peligrosas y olas rompientes, la caverna escondía un tesoro: el mástil de un barco perdido hace mucho tiempo. La tripulación luchó para recuperar el mástil con equipo de rescate acuático.

En junio de 2022, Williams trabajó con arqueólogos voluntarios, socorristas y funcionarios estatales para recuperar varias piezas grandes de madera pertenecientes a un naufragio conocido como Beeswax Wreck, uno de los naufragios que inspiraron la película «The Goonies». Era fácil perderse en la emoción de las décadas de investigación que precedieron a la urgencia del día.

Ilustración del barco español Manila

Durante siglos, las personas que viven alrededor de la bahía de Nehalem han encontrado signos de un antiguo naufragio. Los relatos orales tribales de Nehalem-Tillamook y Clatsop hablan de un náufrago frente al Nehalem Spit. En 1804-05, la Expedición de Lewis y Clark intercambió con Clatsop bloques de cera de abejas del este de Asia y conoció a personas que describió como descendientes de sobrevivientes de naufragios.

Generaciones de habitantes de la playa, desde nativos hasta viajeros de hoy, han encontrado trozos de cera de abeja, fragmentos de porcelana china y otros artefactos europeos esparcidos a lo largo de las costas erosionadas de la bahía. Muchos de estos artefactos se encuentran ahora en las bóvedas de la colección del Museo UO.

A partir de mediados del siglo XX, los investigadores de Oregón comenzaron a reconstruir la historia del barco. En un boletín del museo de 1981, los antropólogos del estado de Oregón estudiaron los patrones de la cerámica china para formular hipótesis sobre un amplio rango de edad para los fragmentos del siglo XVII.

El misterio llamó la atención del director del museo, John Erlandson, a fines de la década de 1990, cuando un estudiante mencionó un viejo bloque de aparejos de estilo español encontrado por un bañista en el Museo de Historia Marítima de Columbia. Erlandsson organizó la datación por radiocarbono de alta resolución de una pequeña viruta de madera del bloque, lo que indica que data de mediados del siglo XVII. El análisis recortó el marco de tiempo para la extinción del barco.

Williams retomó el proyecto a principios de la década de 2000 y desde entonces ha trabajado con su equipo de voluntarios para aprender más sobre el barco y localizar los restos del naufragio. Sus labores dieron resultados, y hoy sabemos que más de un siglo antes de que Lewis y Clark llegaran a Astoria, el «Galeón de Manila» español naufragó frente a la bahía de Nehalem. El barco transportaba cera de abejas para velas, porcelana y otros productos desde Filipinas hasta el puerto español de Acapulco en la Nueva España, lo que ahora es México.

Avance rápido hasta 2022. El descubrimiento de la cueva en junio fue la primera recuperación de troncos y mástiles del naufragio. Erlandsson y el museo se involucraron nuevamente, esta vez financiando la datación por radiocarbono de Williams de los bosques recién descubiertos a través del nuevo Centro de Investigación y Educación Arqueológica e Interdisciplinaria del museo. La datación confirmó que la madera tenía la misma edad que el bloque de forja encontrado anteriormente, uniendo los dos hallazgos y finalmente vinculando el naufragio de cera de abeja con el barco de Manila perdido en 1693, el Santo Cristo de Burgos.

Esto marca el primer contacto documentado entre los europeos y las tribus indígenas de la costa noroeste del Pacífico. En el libro «The Beeswax Wreck of Nehalem», publicado en la Sociedad Histórica de Oregón en 2018, Williams y sus colegas postulan que los sobrevivientes potenciales «pueden haber interactuado y asimilado con las comunidades nativas americanas con las que se habrían encontrado una vez en tierra».

«Esta es una de las mejores historias en la historia de Oregón», dijo Erlandson. «Antes del Capitán Cook y Lewis y Clark, hubo comunicaciones indocumentadas entre los nativos de Oregón y los europeos que solo pueden documentarse a través de la arqueología y la historia oral indígena. MNCH y CAIRE se enorgullecen de apoyar el notable trabajo de Scott Williams y sus colegas».

Williams continúa buscando más información sobre el barco, la causa del naufragio y las interacciones de los sobrevivientes con las comunidades indígenas en la costa de Oregón.

Por Becky Raines, Museo de Historia Natural y Cultural

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